Mayfly nymph, nymphe Danica

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Mayfly nymph, nymphe de mouche de mai

Les éphémères sont les plus anciens insectes ailés de la planète. Les larves peuvent vivre de quelques semaines à plus de 2 ans, la couleur dominante des larves d’éphémères tire vers le jaune-brun. Elles mesurent de 18 à 25mm.

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Nymphe Danica, photo de Jbi

Les larves d’éphémères possèdent un corps divisé en trois parties :

  • la tête
  • le thorax : composé de 3 segments visibles , il porte les fourreaux alaires qui sont absents chez les jeunes larves et qui apparaissent au fur et à mesure des mues. Au dernier stade, ils sont de couleur brun noir.
  • l’abdomen : composé de 10 segments. Il se termine par trois longs cerques. Des branchies*, bien visibles, mobiles et de taille variable, se situent sur les bords latéraux des 7 premiers segments de l’abdomen.
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Nymphe Danica

Les Larves d’éphémères Danica sont fouisseuses , elles affectionnent le substrat meuble (sable et vase) du bord des rives des lacs et rivières à courant lent ou fort. Grâce à des grandes mandibules proéminentes, elles y creusent des galeries en U dont les deux extrémités sont en contact avec la surface, galeries qui s’écroulent derrière elles du fait de la mobilité du substrat. Les pattes antérieures sont aplaties et servent de pelle. Les branchies sont plumeuses et repliées sur le haut de l’abdomen. Dans sa galerie, la larve ondule son corps de haut en bas pour créer un courant d’eau apportant l’oxygène nécessaire à la respiration.

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Ephemeroptera (rhithrogena, baetis…)

L’éphémère, aussi appelée manne ou mouche de mai, se trouve en eau douce et oxygénée.

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Elle connait 5 stades différents durant sa vie : l’œuf, la larve, la nymphe, le subimago et l’imago.

Le cycle débute par l’œuf, enfermé dans une coquille rigide appelée chorion, contenant les substances nutritives, le vitellus. Le nombre d’œufs pondus est très variable suivant les espèces, il est compris généralement entre 500 et 3000 par femelle.

Les larves se développent, par mues successives, en un à trois ans sous l’influence de la température du milieu. La larve d’éphémère est parfois appelée naïade car elle est aquatique. Selon les groupes, les larves colonisent la majorité des substrats des milieux, agrippées aux pierres, galets, bois morts, ou se déplacent dans les interstices du substrat grossier (rampantes – larve de serratella ignita), ou entre la végétation (nageuses – nymphe de procloeon pennulatum), ou creusent des galeries dans le substrat plus fin (fouisseuses – ephemeria danica).

Les larves d’éphémères croissent par mues successives, cette larve subit de 15 à 25 mues avant de devenir adulte. L’abdomen est généralement prolongé par trois appendices, les cerques, le cerque médian (cercoïde) pouvant être réduit. La respiration se réalise par des trachéobranchies abdominales, de forme et de nombre variables selon les genres.

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On peut distinguer trois types de cycles vitaux en fonction de la durée et de la périodicité :

  • Une seule génération par an : Rhithrogena, Habroleptoides, Siphlonurus.
  • Deux générations par an et même parfois plus : certaines espèces du genre Baetis et Ecdyonurus.
  • Une génération tous les deux ans : Ephemera.

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À la fin de la phase larvaire, les larves émergent, en se hissant sur un support minéral ou végétal, soit en s’élevant vers la surface en pleine eau. Elles se transforment rapidement en subimago, aux ailes translucides et frangées, qui s’échappent du milieu aquatique par un vol lourd vers la végétation rivulaire où elles accomplissent généralement leur dernière mue. La prédation des éphémères par les truites a souvent lieu lors de cette émergence où les nymphes quittent leur refuge sous les pierres et les débris végétaux divers pour gagner la surface.

La période de vol débute vers la fin mars et peut s’étendre jusqu’en novembre, selon les espèces.

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Rhitrogena germanica, brune de mars

Les caractéristiques de l’éphémère

  • La subimago et l’imago ont un corps qui mesure entre 3 à 40 mm (sans les cerques)
  • Les ailes sont finement nervurées et rigides, généralement tendues à la verticale au repos, elles ne peuvent pas se replier en arrière au repos. Les ailes sont transparentes et parfois jaunâtres ou brunâtres, voire brillantes. Elles sont ornées d’une tache sur leur bord avant à l’extrémité de l’aile. La première paire d’aile est plus longue chez les mâles.
  • Antennes petites, composées d’articles courts et épais, prolongés par une soie fine.
  • Pièces buccales broyeuses chez les larves
  • Deux ou trois longs filaments multiarticulés : deux cerques entourant le paracerque central prolongeant l’abdomen. Le paracerque central peut manquer selon les genres.
  • Leur développement est de type hémimétabole, sans stade immobile entre la larve et l’adulte.

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Ephemera danica, la grande mouche de mai

Les mâles ont les pattes antérieures plus longues que celles des femelles, et présentent des forceps  à l’extrémité de leur abdomen. Ces caractères permettent l’accouplement. Les imagos (adultes) ont une vie brève, uniquement consacrée à la reproduction. Ils ne se nourrissent pas et n’ont d’ailleurs ni pièces buccales, ni tube digestif.

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